Biden uppmanar Putin till nedtrappning av situationen i Ukraina i sitt andra samtal denna månad

President Joe Biden uppmanade på torsdagen sin ryske motsvarighet Vladimir Putin att vidta åtgärder för att lindra den obevekliga krisen vid Rysslands gräns mot Ukraina och varnade återigen för de fruktansvärda ekonomiska konsekvenserna om Putin skulle fortsätta med en invasion. Det 50 minuter långa telefonsamtalet ledde inte till några större genombrott, sade amerikanska och ryska tjänstemän efteråt, men det fastställde tonen för kommande personliga diplomatiska samtal mellan de två sidorna. Putin svarade på de möjliga vägar som Biden beskrev med en allvarlig varning, sade en medarbetare i Kreml.

Han sade till Biden att införandet av en ny omgång sanktioner mot Ryssland skulle vara ett ”kolossalt misstag” som skulle kunna leda till ett fullständigt sammanbrott av förbindelserna mellan de två länderna. ”Många sådana misstag har begåtts under de senaste 30 åren”, sade den ryske presidenthjälpen Jurij Ushakov, ”och det är tillrådligt att inte göra sådana misstag igen”. Putin begärde telefonsamtalet i veckan, och Biden – som anser att ingenting kan ersätta direkta samtal mellan statschefer – var ivrig att göra det. Biden och Putin hade senast talat den 7 december i en videokonferens som slutade med ett löfte om att återuppta diplomatiska diskussioner – men ingen indikation på att Ryssland förberedde sig för en deeskalering.

Putin gav återigen få ledtrådar till sina avsikter på torsdagen, sade tjänstemän efter att samtalet hade avslutats. I stället förde de två männen vad en amerikansk tjänsteman beskrev som en ”seriös och innehållsrik” diskussion, under vilken Biden beskrev två vägar för Putin som fortsätter att samla ryska trupper vid gränsen till Ukraina: en diplomatisk väg mot en nedtrappning och en som är inriktad på avskräckning med hjälp av ekonomiska sanktioner, ökad amerikansk truppnärvaro vid Natos östra flank och ökat stöd till Ukraina.

Vilken väg som väljs ”kommer att bero på Rysslands agerande under den kommande perioden”, sade tjänstemannen, och sade att det skulle bli ”allvarliga kostnader och konsekvenser” om Ryssland fortsätter med sin regionala aggression. Biden berättade också för Putin att USA inte planerar att sätta in offensiva vapen i Ukraina, sade Ushakov.
Putin ”noterade att detta är en av de viktigaste punkterna i utkastet [om säkerhetsgarantier som Ryssland söker]”, tillade Ushakov.
Så många som 100 000 ryska trupper har förblivit samlade vid den ukrainska gränsen, trots varningar från Biden och europeiska ledare om allvarliga konsekvenser om Putin skulle gå vidare med en invasion. Amerikanska tjänstemän säger också att Moskva bedriver en massiv desinformationskampanj som syftar till att underminera Ukrainas regering inför landets nationella val.

Biden genomförde samtalet från sitt hem i Wilmington, Delaware. Samtalen mellan Biden och Putin kommer ungefär två veckor innan amerikanska och ryska diplomater ska träffas i Genève för att diskutera den pågående krisen. Inför dessa diskussioner har Ryssland offentligt erbjudit en lista över säkerhetsproblem och krav som landet vill ha åtgärdade, bland annat ett åtagande att Ukraina aldrig ska tillåtas ansluta sig till Nato och att militär utrustning från alliansen inte ska placeras i de forna sovjetstaterna.

Förenta staterna har utarbetat en egen lista över farhågor, sade en högt uppsatt tjänsteman inom den amerikanska administrationen till journalister på onsdagen, men planerar inte att offentliggöra den. I stället tror Bidens rådgivare att det kommer att vara mer fruktbart att hålla förhandlingarna privata.

Biträdande utrikesminister Wendy Sherman kommer att leda den amerikanska delegationen vid samtalen, som är planerade till den 10 januari, uppger flera källor som är insatta i saken för CNN. Biden och Putin förväntas inte själva delta. Rysslands vice utrikesminister Sergej Ryabkov kommer att leda den ryska delegationen. Tjänstemän från Pentagon och det nationella säkerhetsrådet kommer också att delta i samtalen på den amerikanska sidan, sade en högt uppsatt tjänsteman i administrationen på onsdagen.

De direkta samtalen mellan USA och Ryssland kommer att följas av bredare möten mellan Nato och Ryssland, tillsammans med ett möte i Organisationen för säkerhet och samarbete i Europa, där en rad olika ämnen kommer att diskuteras.

USA har lovat att hålla de västeuropeiska länderna och Ukraina självt informerade när Biden engagerar Putin diplomatiskt. Utrikesminister Antony Blinken talade i onsdags med Ukrainas president Volodymyr Zelensky, och tjänstemän från Vita huset sade att de nästan dagligen hade kontakt med motsvarigheter från Storbritannien, Frankrike och Tyskland för att samordna sin strategi.

”Det finns en betydande säkerhetssamordning mellan Ukraina och Förenta staterna och samordningen har bara intensifierats under de senaste veckorna”, sade en rådgivare till Zelensky.
USA har lyckats övertyga sina allierade att förbereda en uppsättning hårda sanktioner, bland annat mot några av Putins främsta allierade, som en del av ett samordnat tillvägagångssätt. Amerikanska tjänstemän har sagt att straffet skulle vara mycket strängare än de sanktioner som tillämpades 2014, när Ryssland annekterade Krim.

Sedan Biden senast talade med Putin har det inte funnits några indikationer på att Ryssland lättar på sin hållning vid gränsen mot Ukraina, även om en högt uppsatt tjänsteman inom administrationen sade att situationen var flytande.
”Den är inte helt statisk ur vårt perspektiv”, sade tjänstemannen. ”Det är fortfarande en fortsatt källa till allvarlig oro vad ryssarna har infört i och runt gränsområdet.”

Den ryska uppbyggnaden har omfattat trupper, artilleri, fordon och försörjningslinjer, har tjänstemännen tidigare sagt. Tidigare i veckan meddelade Ryssland att man skulle dra tillbaka 10 000 soldater till sina vanliga kaserner. Men amerikanska tjänstemän menade att rörelsen inte innebar någon större nedtrappning.

Under tiden har USA bibehållit sin egen hållning i regionen. Försvarsminister Lloyd Austin beordrade hangarfartyget Harry S. Truman och dess eskortfartyg att stanna i Medelhavsområdet i stället för att segla till Mellanöstern som en del av ett försök att lugna de europeiska allierade.

Inför diskussionen på torsdagen flög det amerikanska flygvapnet ytterligare ett spionflygplan över östra Ukraina för att samla in underrättelser om den militära situationen på marken, sade en källa med insyn i uppdraget till CNN.

Det var andra gången den här veckan som USA genomförde ett sådant uppdrag med hjälp av E-8C Joint Surveillance Target Attack Radar System (JSTARS).

Den första flygningen, i måndags, var första gången ett JSTARS-flygplan någonsin hade flugit över regionen, sade kaptenlöjtnant Russ Wolfkiel, talesman för US European Command, till CNN. Wolfkiel berättade för CNN att USA ”rutinmässigt använder flygplan i Svartahavsregionen till stöd för olika underrättelsemål för USA och koalitionen”, men flygningarna kommer samtidigt som USA har försökt samla in underrättelser om Rysslands trupprörelser längs Ukrainas gräns.

JSTARS-systemet kan spåra markfordon när de rör sig, samla in bilder och vidarebefordra foton och spår av rörliga formationer till mark- och flygchefer, vilket i sin tur skulle göra det möjligt för USA och dess allierade att övervaka Rysslands styrkeposition. En inbyggd antenn har ett 120-graders synfält som kan täcka nästan 20 000 kvadratkilometer för att övervaka markrörelser, enligt ett faktablad från flygvapnet, och kan även upptäcka flygplan.